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Abril 22, 2017

Willem Einthoven, inventor del electrocardiograma
Publicado: Abril 22, 2017

El electrocardiograma es una manera simple de diagnosticar las condiciones del corazón. Se trata de una grabación de las pequeñas ondas eléctricas generadas durante la actividad cardiaca.

Las corrientes eléctricas del corazón habían sido medidas por más de cien años, pero la función fundamental del electrocardiograma, como lo conocemos hoy, fue desarrollada por el científico holandés Willem Einthoven a principios del siglo XX.

Un latido normal del corazón es iniciado por un pequeño pulso de corriente eléctrica que se propala rápidamente y hace que el músculo cardíaco se contraiga.

Si todo el músculo se contrajera al mismo tiempo, no habría ningún efecto de bombeo. La actividad eléctrica empieza en la parte superior del corazón, se expande hacia abajo y otra vez hacia arriba, haciendo que se contraiga para bombear la sangre.

En el corazón hay células especializadas en producir electricidad, llamadas marcapasos. Lo hacen cambiando rápidamente su carga eléctrica de positiva a negativa y viceversa.

Medir estas corrientes presentaba muchas dificultades; la onda eléctrica se debilitaba al viajar a través de los huesos y tejidos corporales, antes de llegar a un electrodo colocado en la piel.

Este problema fue resuelto por Einthoven, quien mejoró la sensibilidad de su electrocardiograma usando un galvanómetro de cuerda.

Las ondas eléctricas del corazón son registradas por electrodos colocados en ciertas partes del cuerpo. Cada uno controla una aguja de tinta que escribe en un papel milimétrico.

A mayor intensidad de la onda eléctrica, la aguja llega más alto en el papel que se mueve debajo de la aguja, con lo que resulta una curva de tinta.

Si la función eléctrica del corazón es perturbada por alguna razón, eso afectará la manera como las señales eléctricas se propalan a través del mismo.

Por ejemplo, la arritmia es una condición en la que el corazón late irregularmente Un infarto cardíaco se detecta por el tejido muerto en una parte del músculo; por lo tanto, la señal eléctrica no puede viajar a través de esa área.

Willem Einthoven nació el 21 de mayo de 1860 en la isla de Java, una antigua colonia holandesa, hoy Indonesia. Su padre, Jacob, fue un oficial médico militar y luego doctor parroquial. Su madre, Louise, era hija del director de finanzas de la colonia. Fue el tercer hijo de una familia de seis niños.

A los 10 años perdió a su padre y su mamá decidió regresar con sus seis hijos a Holanda. Después de terminar su educación secundaria, Willem se inscribió en la Universidad de Utrech para estudiar Medicina, intentando seguir los pasos de su padre.

Sin embargo, sus excepcionales habilidades lo llevaron a involucrarse en la investigación, bajo la guía de renombrados profesores.

Willem Einthoven publicó varios trabajos en diferentes áreas médicas y tecnológicas. Fue nombrado profesor de Fisiología e Histología en la Universidad de Leiden.

A los 26 años era un científico de notable reputación, participaba en foros internacionales y dominaba varios idiomas. Entonces se casó con una prima, Frédérique Louise, con la que tuvo cuatro hijos.

Su gran oportunidad llegó cuando comenzó la tarea de registrar con exactitud los sonidos del corazón, usando un electrómetro capilar inventado por Augustus Waller. Las deficiencias del instrumento lo llevaron a diseñar el galvanómetro de cuerda, mucho más exacto.

En 1901, Einthoven publicó su primer artículo científico sobre sus experiencias con el galvanómetro de cuerda y su utilidad para el registro de los potenciales cardíacos.

Cinco años más tarde, detalló las aplicaciones clínicas del electrocardiograma. La compañía inglesa Instrumentos Científicos Cambridge fabricó la máquina de Einthoven en 1911.

El inventor asignó las letras P, Q, R, S y T a las diferentes deflexiones y describió las características electrocardiográficas de gran número de enfermedades cardiovasculares.

En 1924, Willem Einthoven fue galardonado con el Premio Nobel de Medicina o Fisiología por su descubrimiento del mecanismo del electrocardiograma.

Más tarde, se dedicó al estudio de la acústica. Como miembro de la Real Academia Holandesa de Ciencias, siempre participaba en los debates, con una gran agudeza crítica.

Además de ser un genio para la investigación, fue un gran deportista. Después de una dolorosa enfermedad, Willem Einthoven murió el 29 de septiembre de 1927, tres años después de recibir el Nobel. Tenía 67 años.

El electrocardiógrafo de Einthoven demostró su valor en el diagnóstico médico y sigue siendo uno de los instrumentos electrónicos más empleados en la medicina moderna.

Investigación y guión: Conti González Báez

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